Aviary.com 鳥舍網站的創業故事

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80後老闆教世界的八堂課鳥舍網站 (Aviary.com) 創辦人,現年29歲的艾維‧馬奇尼克 (Avi Muchnick) 表示:「為了讓藝術平民化,我們開發相關的網路工具來教育一般大眾。」鳥舍網站提供了一整套免費的瀏覽器線上軟體 (詳見軟體工具介紹文章),讓使用者可對照片進行數位編輯。也就是說,除了 Adobe 的 Photoshop 軟體,你還有另一種選擇,而且不貴。
PS: 2014/9/22 已被 Adobe 併購了。

鳥舍網站的構想衍生自八年前,當時尚就讀於曼哈頓某法學院的馬奇尼克,成立了一個叫做「價值1000」(Worth1000.com) 的網站。該網站不時會舉辦線上比賽,要參賽者用 Photoshop 軟體進行相片編輯。同樣性質的網站,在當時並不多見。這個網站,雖然沒有為馬奇尼克帶來什麼收入,但是他不在乎,因為他只是經營好玩的。

但是就在2002年,美國進攻伊拉克之後不久,馬奇尼克有一日突發奇想,舉行了一個叫做海珊在哪裡?的比賽:參賽者必須以數位方式對海珊的照片進行編輯合成,將海珊易容後的樣貌勾勒出來。消息一出,網站的會員們簡直玩瘋了,數以千計的海珊合成照紛紛出爐;裡頭有扮成貓王的,有喬裝成快遞員的,有打扮成聖誕老公公的,有在嘉年華會上表演扮裝秀的,有跳肚皮舞的,甚至還有些是有點不堪入目的。但,就在這群美術創作者暗自竊笑的同時,駐紮在伊拉克的一群美國大兵,在網路上發現了這些照片;他們將照片下載、列印,再張貼在伊拉克各地。媒體很快得知風聲,以為這是美國政府所採取的緝捕海珊行動;美國國防部趕緊發表聲明澄清,這些照片和該單位沒有半點關係。原本沒沒無聞的價值1000網站,立刻成了鎂光燈的焦點,包括 CNN、《早安美國》(Good Morning America) 在內等各大媒體,都報導了這則新聞。

此後,價值1000網站的規模持續成長,並透過為企業舉辦類似的競賽來賺錢。例如,環球影業 (Universal Studios) 為了推銷電影《金剛》,就透過該公司網站舉辦了一場比賽。當該網站收益成長到大約一百萬美元時,幸運之神再度降臨在馬奇尼克身上。2006年底,他收到一封電子郵件,對方沒有署名,只表示自己是「高層人士」,並問他是不是正在尋找投資人。經過追蹤,馬奇尼克總算找出信件的發送來源,那是一家行事風格神祕、以太空探索為宗旨的私人企業,名叫藍源(Blue Origin)。這下子,馬奇尼克馬上明白這位神祕的仰慕者是誰了。那就是亞瑪遜網站的創辦人傑夫‧貝佐斯 (Jeff Bezos),他同時也是藍源的創辦人。

原來,貝佐斯是價值1000網站的頭號粉絲,他想知道馬奇尼克還有沒有什麼創業的好點子。老實說,確實有。例如,馬奇尼克先前有注意到,價值1000網站雖然有成千上萬的瀏覽者,但真正會參加比賽的卻只有一百人左右。因為,對大多數業餘玩家而言,完整版的
Photoshop軟體實在太貴,最起碼都要價六、七百美元。這樣的市場需求,對馬奇尼克而言卻是個潛在的大好商機:若能開發出一套類似 Photoshop 的網路軟體和線上說明,每個人就都玩得起相片數位編輯了。貝佐斯覺得這個構想很棒,也有意願投資(新公司名叫鳥舍,但我們不知道貝佐斯投資了多少錢,只知道他握有一成的股權)。

在此之前,馬奇尼克已經找了一位朋友,25歲的麥可‧高波特 (Michael Galpert),來當對等合夥人。在得知貝佐斯的投資意願後,兩人一起坐飛機到西雅圖跟他開會。當兩人在亞瑪遜公司的會議室裡緊張兮兮地等候時,兩人都注意到了一件事。「在這家市值達數十億美元的上市公司裡,會議室內的大桌子,竟然是用十來張便宜的塑膠桌拼湊而成」。高波特說:「這些桌子,和我們從好市多買來的那種辦公桌一模一樣。於是我們恍然大悟,貝佐斯對成功的看法跟我們不謀而合。儘管公司已經發展到這種地步,他仍然堅守『不要浪費』的原則。」

總部位在紐約長島的鳥舍網站,目前有11名員工,其中5人分別居住在亞特蘭大、義大利、德國和加拿大。儘管人數不多,但高波特表示:「其中有幾位是全世界最厲害、最聰明的軟體開發工程師。」自2008年11月成立以來,該公司軟體已進入公開測試階段。如今鳥舍網站已經有十萬人註冊;這些會員可以免費使用該軟體的基本版,也可以選擇每個月支付9.99美元的會費,使用該軟體的進階版。

此外,該軟體也已經整合到價值1000網站當中,供該網站的60萬名會員使用。如果是公司用戶,則可以一萬元到五萬美元不等的代價,使用該軟體進行病毒式行銷 (Viral Media Campaign)。投資界顯然認為鳥舍網站掌握到了重大商機。2008年8月,該公司再一次取得資金的挹注,而且金額比上一次更為龐大。包括創用CC (Creative Commons) 的執行長伊藤穰一 (Joi Ito),及 Linkedln 創辦人兼執行長雷德‧霍夫曼 (Reid Hoffman),如今都成了該公司的股東。

取材自《80後老闆教世界的八堂課》一書。1980 後出生的年輕人通常稱為 80 後、Y 世代、網路世代、iPod 世代,有人又稱他們為創業世代 (Entrepreneurial Generation),他們採取的創業方法跟前幾個世代並不相同,因此這個世代勢必會對經濟,尤其是小企業的版圖,產生深遠影響。

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